La basílica romana erigida por Herodes redescubierta en Israel

Una capital romana corintia, poblada por águilas imperiales. Emil Aladjem / Autoridad de Antigüedades de Israel

Sería el edificio más grande de su tipo en la región. Conocido durante años por los arqueólogos israelíes pero finalmente excavado exhaustivamente, los restos de un conjunto romano monumental han resurgido en los últimos años en el Parque Nacional Ashkelon. Compuesto por una basílica, un largo edificio civil destinado al comercio y la justicia, así como un Odeón, este complejo estaba adornado con columnas y un revestimiento de mármol de una calidad digna de las mejores construcciones del mundo romano. Sin embargo, ubicados a más de 2000 kilómetros de Roma, estos edificios solo datan del reinado de Herodes (37 – 4 aC), en una época en que el reino hebreo de Judea aún no era una provincia. Influencia, como estos diversos vestigios demuestran elocuentemente.

115 metros de largo, 34 metros de ancho, esta basílica fue erigida a pocos pasos del mar, hacia el centro histórico de la ciudad antigua, en una posición privilegiada que da testimonio del embellecimiento “estilo romano” . El antiguo Ashkelon, su datación en la época herodiana podría confirmarse mediante excavaciones, que se completaron hace dos años bajo la dirección de la Autoridad de Antigüedades de Israel. Estos, por ejemplo, habían revelado muchas monedas acuñadas con la efigie de Herodes en las capas de los cimientos de este conjunto.

Flanqueada por dos galerías laterales, “la galería central estaba rodeada por filas de columnas y capiteles de mármol, que se elevaban a una altura estimada de 13 metros y sostenían el techo del edificio”, dijeron arqueólogos israelíes en un comunicado. Se han descubierto grandes cantidades de restos de mármol, casi 200 en total, en particular capiteles y fustes de columnas, algunos de los cuales se han conservado gracias a su uso en estructuras artesanales medievales, que desde entonces han desaparecido. Ashkelon, uno de los centros portuarios más importantes y cosmopolitas del lado oriental del Mediterráneo, importó de Asia Menor los bloques con los que se iba a adornar, a diferencia de los sitios sirios más al norte, que tenían una retaguardia más rica en mármol. .

La diosa Nike, de pie sobre un globo terráqueo llevado por el titán Atlas (arriba). 
Emil Aladjem / Autoridad de Antigüedades de Israel

Un reensamblaje parcial por venir

Derribado por un terremoto en 363, el sitio fue excavado parcialmente en la década de 1920 durante el trabajo realizado bajo el Mandato Británico por investigadores del Fondo de Exploración de Palestina. Dirigidas por el arqueólogo John Garstang, estas excavaciones habían desenterrado varias estatuas, la más hermosa de las cuales representaba a la diosa de la Victoria, Nike, así como a la deidad griega de la fortuna, Tyche. Este primer sitio había sido cubierto al final de estas primeras excavaciones, hace casi un siglo.

“Garstang ya había calculado las dimensiones del edificio”, dijo a The Jerusalem Post una de las codirectoras de excavación, Rachel Bar Nathan. “También sugirió que la basílica se remonta a la época del rey Herodes el Grande, ya que el historiador Flavio Josefo relata que el rey construyó una sala con columnas y otras estructuras en la ciudad” . Una hipótesis que desde entonces ha sido confirmada por excavaciones recientes. Pensada en un modelo típicamente romano, la basílica actual no es para todo mérito de Herodes, como indicó el arqueólogo israelí. “Los elementos más grandiosos, mármoles, columnas, fueron construidos posteriormente al siglo II -III  de nuestra era, en tiempos del emperador Septimio Severo ”